Shellworks trasforma gusci di aragoste scartate in oggetti bioplastici riciclabili

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Quattro designer del Royal College of Art e dell’Imperial College hanno sviluppato una serie di macchine che trasformano i rifiuti di pesce in una bioplastica biodegradabile e riciclabile.
Il progetto, chiamato Shellworks, ha visto Ed Jones, Insiya Jafferjee, Amir Afshar e Andrew Edwards trasformare i gusci dei crostacei in un materiale simile alla carta che potrebbe fungere da alternativa sostenibile alle materie plastiche monouso.

Il materiale consiste in una miscela di aceto e un biopolimero chiamato chitina, una sostanza fibrosa che costituisce l’esoscheletro di crostacei e le pareti cellulari dei funghi.

I progettisti possono modificare la rigidità e la flessibilità del materiale in base alle necessità
Nonostante sia il secondo biopolimero più abbondante al mondo, la chitina deve essere estratta chimicamente dalla sua fonte prima di poter essere trasformata in un materiale pratico.

Dopo aver compreso quanto costoso sia il chitosano – la versione commerciale della chitina – da acquistare, e quanto siano stati lunghi i processi di estrazione disponibili, i progettisti hanno deciso di sviluppare il proprio metodo. “Abbiamo passato settimane a cercare di estrarre anche una manciata di chitosano, quando ci siamo resi conto che avevamo bisogno degli strumenti giusti per il lavoro“, ha affermato il gruppo.

Il team ha sperimentato la produzione delle cinque macchine di produzione
Hanno inventato cinque macchine di produzione, chiamate Shelly, Sheety, Vaccy, Dippy e Drippy, con cui trasformare i gusci dei crostacei in oggetti diversi, assicurandosi di non utilizzare additivi nel processo che potrebbero influenzare la riciclabilità del prodotto finale.

La prima macchina, chiamata Shelly, è un estrattore su piccola scala che consente il processo iniziale di estrarre la chitina dai rifiuti di pesce. “L‘estrattore è progettato per offrire un controllo completo su ogni parametro del processo al fine di consentire ulteriori sperimentazioni a livello di polimero del materiale“, hanno spiegato i progettisti.

Ognuna delle altre quattro macchine sfrutta una specifica proprietà della soluzione bioplastica per dimostrare il suo potenziale, producendo prodotti diversi come confezioni blister antibatteriche, sacchetti per alimenti sicuri e vasi per piante autofecondanti.

Sheety, ad esempio, è una lastra evaporativa che usa il calore e il vento per trasformare la soluzione bioplastica in lastre di materiale piatto. Questi possono quindi essere incollati insieme usando la forma liquida della bioplastica.
Vaccy è un ex aspirapolvere riscaldato a vapore. Le lastre in bioplastica possono essere formate in imballaggi stampati, assumendo la forma di qualsiasi oggetto sia inserito nel precedente aspirapolvere.
La macchina Dippy è una formatrice di calore riscaldata composta da due elementi metallici solidi collegati a una fonte di calore, che vengono immersi nel materiale liquido e lasciati asciugare, formando vasi 3D come tazze e contenitori.

La versatilità del materiale ha inoltre consentito ai progettisti di ottenere diverse proprietà del materiale regolando i rapporti degli ingredienti di base. Ciò significava che potevano controllare la rigidità, la flessibilità e la chiarezza ottica del materiale, nonché il suo spessore.

Una volta essiccato in una delle sue tre diverse forme, il materiale può essere successivamente riconvertito nella soluzione bioplastica originale, rendendolo infinitamente riciclabile.
Questo può essere fatto usando la macchina idro-riciclatrice Drippy, che gocciola una soluzione liquida di acqua e aceto in una tazza contenente gli scarti della bioplastica essiccata, trasformandola gradualmente nella sua forma liquida. In alternativa, può essere versato sul terreno sotto forma liquida come fertilizzante naturale non inquinante.

Il materiale è stato utilizzato per confezionare blister antibatterici, sacchetti per alimenti sicuri e vasi per piante autofecondanti.
Il gruppo spera che sviluppando i propri metodi di produzione personalizzati in base a come si comporta il materiale, la bioplastica sarà più facilmente accessibile e quindi più ampiamente adottata da altri progettisti. Ciò a sua volta contribuirà a realizzare un’economia più circolare.

Progettando processi di produzione scalabili, applicazioni su misura per il materiale e flussi di rifiuti eco-positivi, riteniamo di poter dimostrare come la bioplastica del chitosano possa diventare un’alternativa valida per molti dei prodotti in plastica che usiamo oggi“, hanno affermato.


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